Expédition Thylacine

J’ais toujours voulu partir à la recherche du thylacine. Dans les années 1990, alors étudiant, j’ai passé du temps à planifier une expédition, tout cela pour qu’une société de production cinématographique britannique finisse par me mentir et me voler mes recherches. Un événement que je n’ai toujours pas digéré.

Lorsque les représentants australiens du Center for Fortean Zoology, Rebecca (Ruby) Lang et Mike Williams, ont eu l’idée d’une expédition officielle du CFZ en Tasmanie, j’étais ravi d’en être. Mike et Rebecca devaient être accompagnés par un autre vieil ami du CFZ, le cryptozoologue, et vétéran australien Tony Healy. Tony a passé toute sa vie sur la piste d’animaux inconnus à travers le monde. Il y avait également  dans l ‘équipe Tania Pool, membre et chercheuse de CFZ qui nous avait rejoints au Weird Weekend, au congrès annuel de la CFZ et au Fortean Times Unconventional à plusieurs reprises. L’amie de Rebecca, Hanna, compléterait l’équipe australienne.

Le groupe britannique a quitté Heathrow le 31 octobre 2013. C’était vraiment particulier de partir sur les traces de cette créature si emblématique que le CFZ l’a adoptée comme logo et animal totem.

Je suis habitué aux longs vols, mais le voyage en Tasmanie était encore autre chose. Nous nous sommes arrêtés au Moyen-Orient, à Bornéo et à Melbourne avant d’atteindre Launceston à Hobart plus de 24 heures plus tard. Nous avons été accueillis par nos amis australiens et en peu de temps nous nous sommes rendus à Launceston. La Tasmanie regorge d’animaux sauvages et, lors de notre premier voyage relativement court, nous avons vu des wombats communs (Vombatus ursinus), des wallabies de Bennett (Macropus rufogriseus) et un échidné à bec court (Tachygossus aculeatus).

Launceston

Launceston, la deuxième ville de Tasmanie, a la taille d’une ville moyenne du Royaume-Uni. Il y règne une atmosphère surannée, avec ces bâtiments et maisons de l’époque coloniale. Le loup de Tasmanie est partout :  sur les immatriculations de voitures, dans les enseignes des magasins et les logos des conseils. La créature est bien vivante dans l’iconographie de l’île. Il apparaît même comme support sur les armoiries de Tasmanie.

En nous déplaçant vers l’intérieur, nous avons atteint la petite ville de Mole Creek dans le centre de la Tasmanie. Nous avions réservés au Mole Creek Hotel, qui abrite le célèbre Tasmanian Tiger Bar. L’hôtel en lui-même possède une sorte de charme à l’ancienne avec une atmosphère charmante des années 1950. Le Tasmanian Tiger Bar est comme un petit musée rempli de souvenirs sur le thylacine. Il y a des peintures, des sculptures et des rapports de journaux encadrés d’observations. Ils servent même la Tasmanian Tiger Ale, une bière pâle très savoureuse  .

Le propriétaire, un homme sympathique du nom de Doug Westbrook, a bien voulu nous accorder une entrevue. Il nous a montré des déjections présumées (desséchées et dans un pot) et un certain nombre d’empreintes. Les empreintes correspondaient en effet à celles d’un thylacine plutôt que celles d’un chien, wombat, renard ou tout autre animal. Doug lui-même n’avait jamais vu le loup de Tasmanie mais sa femme Ramona oui. Ramona n’aimait pas parler de son expérience, alors Doug nous a donné les détails. En 1997, elle conduisait sur une route de campagne à environ 16 km de Mole Creek quand un thylacine a traversé la route devant elle. Elle remarqua la croupe rayée et la queue encore. Elle a décrit la démarche de la créature comme «maladroite» et que ses quartiers arrière semblaient bouger avec raideur. «Comme un chien au dos cassé» avait été sa description. Alors que l’animal atteignait l’autre côté de la route, il tourna la tête en arrière pour la regarder. Ensuite, il est allé dans les buissons.

Ramona Westbrock

Doug a déclaré qu’en 2011, une française séjournant à l’hôtel avait eu une observation très similaire. À environ 2 km de Mole Creek, elle a également vu un thylacine traverser la route devant la voiture qu’elle conduisait. Comme pour Ramona, elle vit la croupe rayée, la queue raide et l’étrange démarche. Elle aussi avait utilisé l’expression «comme un chien au dos cassé» pour décrire comment l’animal s’était déplacé.

Nous avons visité le parc animalier de Trowunna à proximité. Outre les oiseaux, les reptiles, les kangourous, les wombats et les échidnés, figuraient les autres prédateurs marsupiaux de l’île a savoir des quolls (Dasyurus maculatus) et des diables de Tasmanie (Sarcophilius harrisii). De près, la ressemblance entre le visage du quoll et celui du thylacine est frappante. Les deux ont les yeux noirs, les oreilles arrondies et comme un museau de chien. Là s’arrête la ressemblance. Le corps et la queue ressemblent plus à un gros chat avec une fourrure brune et des taches crème. Le diable de Tasmanie plus volumineux ressemble plus à un hybride de bull terrier et de blaireau. Les démons sont actuellement en proie à une forme de cancer transmissible qui affecte le visage de l’animal. Apparue pour la première fois au milieu des années 1990, la maladie provoque d’énormes tumeurs faciales qui entraînent la mort. La maladie de la tumeur faciale du diable a provoqué un crash de population de 50%. Trowunna maintient une population reproductrice importante et saine en captivité comme garantie contre l’extinction à l’état sauvage.

Nous avons voyagé à bord de deux magnifiques land cruisers Toyota qui nous ont été gracieusement prêtés, en plus de la vieille fourgonnette Volkswagen de Tony Healy. Sur la route, Tony a dévoilé ses cartes comme s’il s’agissait du grimoire d’un sorcier. Elles étaient parsemées de notes et d’annotations avec des détails étonnants. Flèches et les points indiquaient les lieux et les dates des observations non seulement de loups de Tasmanie, mais aussi de bunyips, de serpents de mer, de yowies et même de fantômes.

Tony Healy invité par Paul Bestall pour le podcast Mysteries and Monsters

Nous nous sommes dirigés vers les Cradle Mountains et la Wilderness Gallery où il y avait une exposition impressionnante et aussi choquante sur le thylacine. Elle  montrait un squelette de thylacine, des peaux, des crânes et une reconstitution d’une ancienne cabane de trappeurs du XIXe siècle. L’exposition était un livre relatant les captures et les meurtres de thylacines de l’époque des primes. Il couvrait la fin du 19e et le début du 20e siècle. C’était étrange de toucher réellement le livre, avec ses notations originales sur les  spécimens, les  lieux et les  paiements. Les chiffres indiqués sont fortement chuté au XXe siècle.

L’exposition principale était le Tiger Buggy Rug, un objet à la fois épouvantable et fascinant. Un tapis fabriqué à partir des peaux de huit thylacines. Un film en boucle montrait le dernier thylacine captif errant dans son enclos stérile du zoo de Hobart. J’ai vu le film plusieurs fois auparavant, mais il était entrecoupé d’autres clips plus anciens et plus rares d’animaux captifs.

Fâcheusement, toute l’exposition s’est concentrée sur l’extinction du thylacine. Il n’y avait pas un mot sur la survie de la thylacine ou sur l’une des 4000 observations depuis 1936.

Avant de nous lancer dans l’expédition, nous avions tous convenu de garder secrète notre zone d’investigations. Par conséquent, je ne révélerai qu’un terrain de recherche,  celui dans le nord-est de l’île.

Sur le chemin, nous avons vu beaucoup d’animaux sauvages, y compris un autre échidné et la poule indigène omniprésente de Tasmanie (Tribonyx mortierii). Les oiseaux, qui sont en fait incapables de voler, se trouvent à peu près partout où il y a de l’eau. Notre camping était modeste,  sur une vieille route forestière. Il y avait des toilettes organiques, quelques barbecues en brique et un espace abrité avec des tables pour manger.

Nous installons le camp sans tarder. Tony dormait dans sa camionnette, le reste d’entre nous dans des tentes. Les piliers du CFZ, Jon Hare et Chris Clark, avaient deux petites tentes. Mike et Rebecca en partageaient une plus grande et le taxidermiste Jon McGowan, Tania et moi-même partagions l’immense tente de Tania (qu’elle avait ramassée dans un magasin d’occasion).

Le camp avait ses propres résidents. L’un était un possum bruyant à queue de brosse (Trichosurus vulpecula) qui dérangeait la nuit avec des vocalisations qu’on ne croirait pas qu’un animal aussi petit et attachant puisse faire. Le second était un currawong noir (Strepera fuliginosa), un oiseau aux yeux jaunis ressemblant à un corbeau toujours à la recherche de restes.

Le sol de la forêt autour du camp était parsemé de ce qui ressemblait à d’énormes jets de vers. Nous avons creusé dans la terre pour essayer de trouver ce que nous pensions être les vers massifs qui les ont créés. Nous n’avons pas eu de chance.

Cette nuit-là, nous avons effectué la première de nos sorties nocturnes. Nous avions des caméras montées sur les capots des land cruisers et de la camionnette de Tony. Elles enregistraient sans interruption.

La zone dans laquelle nous cherchions était isolée. Il était fortement boisé et éloigné des routes principales. Nous avons suivi d’anciennes pistes forestières, certaines inutilisées depuis des années. La forêt était remplie d’animaux sauvages, qui feraient tous de bonnes proies pour le loup de Tasmanie. La première nuit seulement, nous avons vu des wallabies de Bennett, des pademelons à ventre rouge (Thylogale billardierii), une forme de petit wallaby, des wombats et une chouette tachetée de Tasmanie (Ninox novaeseelandiae).

Le Pademelon de tasmanie

Malgré le début de l’été en Tasmanie, il faisait encore très froid la nuit.

Le lendemain, nous avons fait une randonnée vers un lac local, un grand gouffre rempli d’eau. Autour de ce lac, les gens ont affirmé avoir entendu l’appel distinctif du thylacine la nuit. Selon les témoins,  c’est un yap aigu en trois parties «yip-yip-yip», tout à fait distinct de tous les autres animaux indigènes et assez différent d’un renard.

Nous avons installé des pièges photographiques, sensibles à la fois à la chaleur et au mouvement. Nous les avons appâtés avec des restes de poulet, de la nourriture pour chats et du bacon séché. Nous avons installé d’autres caméras le long d’une longue route fermée et barricadée en pensant que cela ne serait doublement pas dérangé. Nous avons recherché des animaux écrasés sur les routes à utiliser comme appât supplémentaire, mais nous n’en avons trouvé aucun.

Le long d’un autre de ces éperons forestiers, nous avons trouvé de gros excréments. Ils étaient en toute transparence ceux d’un carnivore, contenant comme ils le faisaient des éclats d’os et des cheveux. Ils semblaient trop grands pour être d’un diable ou d’un quoll et trop éloignés pour être d’un chien. Nous les avons soigneusement conservés dans une solution de 70% d’alcool méthylé et 30% d’eau. Des thylacines ont été signalés dans cette zone en 1994 et 1996.

Les pièges photographiques posés par l ‘équipe de recherche

La zone était traversée par plusieurs petites rivières et nous sommes tombés sur un pont tellement vetuste qu’il ne pouvait pas soutenir le poids de nos véhicules. Nous avons continué, à pied.

Plus tard, nous avons visité une zone de clairière. Alors que l’obscurité tombait, nous avons observé silencieusement. Il faisait très froid et tout était parfaitement immobile. Rien n’a bougé et nous n’avons rien vu et entendu.

Nous sommes tombés sur un poulet mort et l’avons accroché un vieux troncs de la forêt, avec un autre piège photographique lui faisant face. Une autre promenade nocturne a révélé plus de wombats, d’opossums à queue de brosse, de pademelons et de wallabies.

Le lendemain, Tony a emmené sa camionnette en ville pour une réparation. Dans le garage, il a rencontré une femme dont le père avait vu un thylacine dans cette zone dans les années 1970.

Rebecca, Hanna et Jon Hare sont allés en ville pour acheter des couettes et des couvertures supplémentaires. Jon McGowan, Chris, Mike et moi avons cherché des serpents avec peu de succès. Après la tombée de la nuit, nous sommes allés à pied à la recherche d’animaux et avons de nouveau vu beaucoup de faune.

Nous sommes allés aux jardins d’Allendale le matin. Ces jardins ouverts sont une collection de beaux espaces paysagers et de forêts naturelles avec de gigantesques arbres centenaires qui étaient encore jeunes lorsque les Européens ont découvert l’île pour la première fois. Le propriétaire Max Cross, un homme de grande taille, barbu, avait vu un thylacine en 1996 et il a eu la gentillesse de nous accorder une interview :

Il roulait entre Hobart et Launceston lorsqu’un gros thylacine s’était précipité sur la route. Une fois de plus, les quartiers postérieurs à l’aspect raide et rayé ont été soulignés. C’était la taille et la forme générale d’un grand chien et il a indiqué son propre chien Myska, un Batard de grande taille, comme une bonne comparaison. Il a également mentionné une queue épaisse et raide. Max remarqua comment, après avoir traversé la route, le thylacine montait et descendait à la recherche d’un passage. Une autre voiture derrière Max a ralenti et a également vu l’animal. Les occupants de la deuxième voiture ont dû rapporter l’observation car une histoire à ce sujet est apparue par la suite dans le Launceston Examiner.

Souvent, lors de nos expéditions, nous trouvons des informations sur des cryptides autres que celui que nous recherchions réellement. Ce voyage n’a pas fait exception. Nous parlions à Max de la faune de Tasmanie en général et il a mentionné que quand il s’est installé pour la première fois dans la région, quelque chose avait tué ses poulets. Il a abattu le prédateur offensant et il s’est avéré être une quoll tachetée mais d’une taille ahurissante. Cet animal pèse généralement environ 3 kilos et mesure environ 90 cm de long. Max a déclaré que l’animal qu’il avait abattu avait la taille d’un chien de berger. Cette race de chien est légèrement plus grande qu’un Border Collie, pesant jusqu’à plus de 20 kilos. Il a indiqué la longueur de la queue et du corps en levant la main du sol juste au-dessus de son épaule. Max était un homme grand, mesurant plus d’1m80, donc la longueur du quoll géant serait de plus de 1m50. Max a commenté l’épaisseur du cou de l’animal. En comparaison, le thylacine mesurait en moyenne 1m80 e longueur totale, certains individus plus gros atteignant 2 mètres. À l’époque, il n’avait aucune idée de la valeur d’un tel spécimen et le jeta. Cela s’est produit en 1964.

Plus tard dans la journée, nous avons parlé à un autre témoin. Damien Key possède également une taille et une barbe impressionnante. Il a travaillé dans le garage familial, mais il est également un chasseur agréé par le gouvernement. Il est payé pour réguler la population de wallabies. Il s’enfonce profondément dans la brousse et laisse les carcasses pour nourrir les diables de Tasmanie et peut-être d’autres choses. Il a également abattu des chats sauvages comme sur le continent, ils se sont révélés être une redoutable menace pour les petits animaux indigènes.

En 2008, dans la région où nous étions basés, Damien a vu un gros animal ressemblant à un chien traverser la route devant lui. Il nota la queue raide mais ne se souvenait pas des rayures. Cependant, il existe d’autres observations de thylacines sans bande. La plupart des animaux rayés ont une variation de leur marquage. Par exemple, il y a des tigres avec des bandes très faibles.

Puis en 2010, lui et un ami ont vu un autre thylacine à quelques kilomètres de sa première observation. Cette fois, il a vu les rayures comme la queue raide et l’arrière-train étrange alors qu’il s’enfuyait dans la brousse. L’année suivante, il fut approché par un bûcheron qui lui demanda s’il avait déjà vu un thylacine. Quand Damien a dit que oui, le bûcheron a avoué l’avoir fait aussi, en plein jour et dans le même secteur. L’homme était à pied et marchait le long de l’éperon forestier lorsqu’il a vu le thylacine.

Damien avait également entendu l’appel distinctif du loup de Tasmanie à plusieurs reprises. C’était distinct de celui d’un renard et plus spasmodique. L’un des endroits suspectés est une petite piste d’atterrissage isolée sur laquelle des wallabies broutaient la nuit.

Perameles gunnii

Plus tard dans la journée, Jon McGowan est tombé sur un bandicoot (Perameles gunnii). Il a cuisiné et mangé une partie de la créature. En Angleterre, Jon, qui travaille à la Société des sciences naturelles de Bournemouth, vit presque entièrement sur la route, nourrissant ses invités de blaireaux, de renards et d’autres mets étranges. Il m’a offert de la chair de bandicoot fumé, mais ça sentait un peu rance pour moi. Le reste de la carcasse nous servait à appâter un ruisseau près de notre camping dans l’espoir d’attirer l’écrevisse géante d’eau douce de Tasmanie. Astacopsis gouldi est le plus grand invertébré d’eau douce du monde pesant jusqu’à 5 kilos et mesurant près de trois pieds de long. Malheureusement, malgré l’appâtage de plusieurs parties du ruisseau, nous n’en avons jamais attiré.

Le lendemain, un guide de la faune et quelques touristes âgés sont arrivés. L’homme nous a dit que les créatures à l’origine de ce que nous pensions être d’énormes jets de vers étaient en fait des écrevisses fouisseuses. Ils ont des réseaux de terriers et de puits qui partent de la nappe phréatique et jouent un rôle majeur dans le renouvellement du sol, le drainage et l’aération. Le guide a dit qu’il avait lui aussi entendu le yip-yip-yip distinctif du thylacine à deux reprises.

Le jour suivant était l’anniversaire de Jon McGowan et il a reçu non seulement un gros gâteau, mais le cadeau d’un wallaby de Bennett. La créature avait été retrouvée par certains membres de l’équipe alors qu’ils s’étaient rendus dans une petite ville ce matin-là. Jon écorcha et massacra joyeusement la créature. Nous avons utilisé une partie de la viande pour ré-appâter un certain nombre de pièges. Nous avons également profité de l’occasion pour regarder les images que nous avions capturées jusqu’à présent. La caméra du lac a montré une gueule de grenouille fauve (Podargus strigoides), un gros engoulevent comme un oiseau, des diables de Tasmanie et une quoll tachetée. La caméra de la route forestière montrait des démons et un chat sauvage. Jon Hare avait parlé à une femme au café de la ville qui avait vu un loup de Tasmanie traverser la route près de la zone où nous campions. Malheureusement, il n’a pas obtenu de détails supplémentaires.

Le wallaby trouvé sur le bord de la route

Tony Healy avait parlé à un autre témoin qui travaillait au garage de la ville. Il avait vu un thylacine en 1984 dans un ruisseau à environ huit miles de la ville. Il a estimé que les feux de brousse l’ont peut-être forcé à sortir de ses repaires habituels. Lui et un ami étaient en moto vers dix heures trente du soir. Ils sont tombés sur un gros animal ressemblant à un chien. Ils ont noté qu’il avait une longue queue raide et des arrière-plans rayés. Les postérieurs semblaient grands et maladroits. Lorsque l’animal bougeait, il les balançait d’un côté à l’autre d’une manière qui rappelait une vache. Les mouvements n’étaient pas comme des chiens. Ils ralentirent pour regarder la créature et il fit quelques pas vers eux. Devenant effrayés, ils se sont retournés et sont partis. Une femme du garage a également déclaré à Tony que son père avait vu deux fois des thylacines dans les années 1980. Un proche d’ un ruisseau local et un autre sur une certaine longueur de route.

Cette nuit-là, nous avons grillé le wallaby. Même après avoir utilisé la tête, les pattes de la queue et les entrailles comme appât, il restait une grande quantité de viande. Il s’est avéré être savoureux mais un peu insipide. Nous avons visité la piste d’atterrissage isolée où Damien a dit qu’il avait entendu l’appel du thylacine. Il était vide et le petit Portakabin était verrouillé et ne semblait pas avoir été utilisé depuis un certain temps. La bande elle-même avait été broutée par des wallabies, des wombats et des kangourous. Nous avons également visité les routes où des thylacines avaient été signalés. Ils étaient extrêmement envahis par la végétation. Il était évident que personne n’avait été avec eux depuis un certain temps. Tony et moi avons vu un magnifique et mortel serpent tigre de Tasmanie traverser la route devant nous. Nous avons sauté de la camionnette de Tony mais il était trop tard pour rattraper le reptile.

Notechis scutatus

Nous sommes retournés à la piste d’atterrissage la nuit pour la jalonner. Nous avons entendu un wallaby donner une alarme sonore à la manière d’un lapin trop grand. Nous avons également entendu des hiboux. Le ciel nocturne était ponctué d’étoiles filantes et des rayons des aurores boréales – Austrails ou lumières du sud. Tous les thylacines cachés dans l’ombre restaient silencieux.

Le jour suivant, Tony est retourné en ville et plus tard, nous l’avons rejoint pour déjeuner dans un pub. Un homme de la région, Mick nous a dit qu’il avait vu un thylacine à Serpentine Creek, une région assez éloignée de l’endroit où nous cherchions. Il marchait sur un sentier au large de la rivière et il a vu l’animal traverser le chemin devant lui en plein jour. Il avait été frappé par les rayures sur le flanc. Cela s’est produit en 1988. Tony a interviewé un autre homme dont le frère, un chauffeur de camion, avait vu un thylacine en 1993 alors qu’il conduisait entre Scottstown et Georgetown dans le nord-est de la Tasmanie.

Nous avons essayé de visiter un petit musée de la ville pour voir s’il y avait du matériel sur le loup de Tasmanie mais il était fermé.

Plus tard, nous avons démonté les pièges photographiques et les avons remis à zéro avec de l’appât frais sur la piste d’atterrissage et les routes et les collines qui l’entourent. Rebecca et Hanna ont passé la nuit dans la zone où le zoologiste Hans Nardding avait une excellente vue d’un gros thylacine mâle en 1982. Après avoir passé une nuit glaciale dans le land cruiser, ils n’ont rien vu.

Wilf Batty

Le lendemain, nous sommes allés à Mawbanna où le dernier thylacine sauvage connu a été abattu par Wilf Batty en 1930. La rumeur veut que six autres aient été capturés vivants dans la zone générale dans les années 1930 comme dans les années 1960. Ces jours-ci, l’endroit semblait tout à fait inadapté étant principalement des terres agricoles défrichées.

Cette nuit-là au camp, Jon McGowan est revenu dans un état d’excitation après avoir erré dans la forêt environnante. Ouvrant le sien, il nous montra son prix avec tout l’enthousiasme d’un écolier. Ce n’était qu’une araignée mortelle en forme d’entonnoir avec du venin tout à fait capable de tuer une personne. Rebecca, étant une arachnophobe était consternée lorsque Jon jouait avec l’énorme arachnide comme s’il s’agissait d’une souris de compagnie!

Araignée à toile en entonnoir de Victoria (Hadronyche modesta)

Nous avons essayé de nous rendre au lac Rowalla où des traces de thylacine avaient récemment été découvertes. Cependant, les sat-navs ont mal fonctionné et nous nous sommes perdus.

Nous nous sommes retrouvés dans la ville de Waratah et avons déjeuné à l’excellent hôtel Bischoff, un magnifique bâtiment datant des années 1900. À l’intérieur se trouvait un spécimen préservé de l’écrevisse géante de Tasmanie. C’était assez gros comme un gros homard marin. Le propriétaire nous a parlé d’une famille locale qui a vu un thylacine traverser la route devant leur voiture près de Rapid River dans les années 1970. Apparemment, ils n’aimaient pas en parler.

Au petit musée local, un journal des années 1970 était exposé. Il avait une double page sur le loup de Tasmanie et détaillait plusieurs observations.

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