Expédition Thylacine

Sur le chemin du retour, nous nous sommes arrêtés pour explorer des routes forestières plus éloignées. Sur l’un d’entre eux, nous avons trouvé d’autres excréments de carnivore et les avons prélevés comme échantillons. Près du camp, un quoll a traversé la route devant nous et nous l’avons filmé avec plusieurs démons de Tasmanie.

La pluie a gâché le jour d’après. Mais en explorant les bois autour du camp, nous avons découvert une grotte. Nous avons sorti nos cordes et nous sommes descendus en rappel. Des araignées grêles des cavernes avec une longueur de jambe comme une main humaine se cachaient dans la grotte. Certaines couvaient des poches à oeufs aussi gros que des œufs de poule. Hikmania troglodytes est la plus grosse araignée de l’île et appartient à un groupe primitif ancêtre des araignées modernes. Ses plus proches parents vivent au Chili et en Chine.

zone de recherche de l’éxpédition

La chaîne de télévision australienne ABC voulait faire une interview avec nous. Comme nous approchions de la fin de notre expédition, nous avons accepté. Nous les avons rencontrés dans une petite ville balnéaire. Attendant dans un café pour les rencontrer, j’ai pris un magazine et j’ai trouvé un article qui était presque mot pour mot une arnaque sur laquelle j’avais écrit des années auparavant pour la revue de CFZ Animals & Men. Il s’agissait de la créature connue sous le nom de Gurt Dog of Ennerdale qui terrorisait la population autour d’un lac britannique vers 1816. Sa description et ses habitudes rappelaient un loup de Tasmanie et j’ai émis l’hypothèse que la créature s’était échappée de l’une des ménageries ambulante qui étaient très populaires. à l’époque.

Enfin ils sont arrivés. Il y avait un cameraman sympathique dans la cinquantaine et une jeune présentatrice un peu arrogante. Le présentateur a voulu nous filmer en train de discuter de l’expédition autour d’un verre dans un pub. Nous sommes allés dans un pub agréable avec vue sur l’océan et elle nous a commandé une tournée de boissons. Nous avons été dûment filmés en train de parler du thylacine et de notre voyage. Ensuite, ils ont voulu nous filmer en train de «monter» nos caméras. Bien sûr, nous n’allions pas révéler le lieu réel de notre expédition. Nous recréerions simplement ce que nous avons fait dans la brousse voisine. Alors que nous commencions à partir, nous avons découvert que la fille était partie sans payer nos boissons. Nous avons dû les payer nous-mêmes! Nous avons été assez ennuyés par cela, mais les choses ont empiré. Elle était obsédée par le bigfoot, et n’arrêtait pas de dire: «Vous avez chassé le bigfoot, n’est-ce pas?» Je lui ai répété à plusieurs reprises que j’avais chassé le yéti, l’almasty et l’orang-pendek mais jamais le bigfoot, auquel elle a dit: «J’ai entendu dire que tu avais chassé le bigfoot». Encore une fois, j’ai répété que je n’avais pas fait, pas plus que les autres membres de l’équipe. Elle ressemblait à une enfant attardée et mal élevée. Nous avons été filmés en train d’installer les pièges photographiques et interviewés sur l’expédition. Lorsque le reportage a finalement été diffusé, le présentateur a déclaré que nous avions auparavant chassé le bigfoot malgré ce que je lui avais dit.

Plus tard, nous avons trouvé sur la route un animal récemment mort. Jon McGowan a ensuite écorché l’animal et l’a fait cuire. La viande était succulente et bien meilleure que celle du wallaby.

Rebecca et Hanna ont réussi à jeter un œil au petit musée de la ville qui avait été fermé auparavant. Ils ont trouvé une photo intéressante d’un thylacine sans bande. Cela jette une nouvelle lumière intéressante sur la première observation de Damien.

Lors de notre dernière journée complète en Tasmanie, nous avons eu un coup de chance remarquable. Tony et Mike parlaient à des gens dans un café de la petite ville que nous avons visitée. Nous avions mangé au café à plusieurs reprises. Il s’est avéré que l’un de ces hommes était Granville Batty, le petit neveu de Wilf Batty, l’homme qui avait abattu le dernier thylacine sauvage connu en 1930.

Granville Batty

Granville a eu la gentillesse de nous parler pendant un long moment. Il avait toujours l’arme qui avait fait cet acte terrible il y a toutes ces années. Il avait vendu la ferme de Mawbanna où le drame s’était déroulé. M. Batty a déclaré qu’il y avait des thylacines dans la région de Mawbanna jusqu’à il y a quinze ans. Les observations avaient diminué dans cette région depuis les années 1980 en raison des plantations empoisonnées de poison. Son beau-père avait entendu un appel de thylacine alors qu’il pêchait sur la rivière Arthur. Granville pensait que le thylacine pouvait encore exister. Il a dit que s’il avait l’argent, il fouillerait au sud de la rivière Arthur. Il a raconté avoir entendu dire que les thylacines aimaient manger les oiseaux et que ceux du zoo de Londres capturaient des pigeons. Il a également dit qu’on lui avait dit qu’ils chassaient des oiseaux de mer sur les plages. J’ai moi-même lu qu’ils attrapaient des moineaux en captivité.

Nous sommes retournés en Angleterre et nos collègues antipodes sur le continent. Les échantillons ont été envoyés à l’Université de Copenhague pour être examinés par notre vieil ami Lars Thomas. Étonnamment, ils se sont révélés être ceux d’un diable de Tasmanie. Ce devait être un spécimen de taille énorme.

Nous avions déjà prévu de revenir. La petite population et la vaste étendue sauvage m’ont plus que jamais convaincu de la pérennité du loup de Tasmanie.

En février 2016, je suis retourné en Tasmanie pour ma deuxième tentative de recherche du loup de Tasmanie. La dernière expédition à laquelle j’ai participé, en 2013, était composée de nombreuses personnes d’Australie et du Royaume-Uni. A cette occasion, Mike Williams de CFZ Australia avait décidé, sagement, de le réduire. Cette fois, ce serait un équipage squelette de Mike et moi-même sur la piste de la bête légendaire.

Voler en Tasmanie est une longue affaire, plus de 24 heures et trois changements. Parvenir  à la destination est le seul moment d’une expédition qui m’inquiète vraiment. Une fois que je suis sur le terrain, tout va bien. Je suis finalement arrivé à Launceston et j’ai été rejoint par Mike. Autour d’un café, il m’a raconté ce qui s’est passé depuis mon dernier voyage en Tasmanie.

J’ai manqué l’expédition de 2015 pour des raisons médicales. Lors de ce voyage, l’équipe s’était rendue dans le nord-est de l’île mais a rencontré moins de succès que lors du voyage de 2013 dans le nord-ouest. La région que nous avions visitée lors de ce voyage avait été soumise à des feux de brousse sauvages. De multiples coups de foudre avaient provoqué des incendies qui réduisaient une grande partie des forêts en cendres. C’est un processus naturel en Australie, mais cela a rendu la région loin d’être parfaite pour nos besoins.

Mike avait été en contact avec un agriculteur du nord-est qui a déclaré qu’il avait capturé un thylacine…sur sa caméra ! L’homme, qui voulait rester anonyme, avait permis à Mike de regarder les photos après beaucoup de discussions,  mais n’avait pas permis de faire des copies. Mike était convaincu de l’authenticité des images, principalement en raison d’une caractéristique intéressante. La créature des deux photos portait un manteau d’hiver hirsute. La plupart des gens ne réalisent pas que le loup de Tasmanie a des poils plus longs pendant les mois d’hiver. La plupart des reconstructions montrent l’animal avec un pelage court.

La première photo montrait le côté de la créature sur le piège photographique et la seconde le montrait en train de se détourner. La queue raide et les rayures étaient apparentes.

Le fermier avait placé le piège photographique sur une colline de sa propriété pendant des mois. C’étaient les deux seules photos qu’il avait prises au cours de cette période. Il hésitait à les montrer à quelqu’un d’autre ou à être interviewé.

Mike avait entendu parler de certaines observations récentes plus au sud sur l’île et avec notre ancienne zone brûlée, nous avons décidé d’en faire notre QG pour le voyage. Comme auparavant, nous avons décidé de ne pas révéler l’emplacement exact des observations afin de protéger les animaux.

Nous avons campé dans une zone herbeuse avec des collines boisées la première nuit. Nous avons trouvé un diable de Tasmanie mort sur la route. Il avait apparemment été heurté par une voiture. Il n’y avait aucun signe des tumeurs faciales qui ont ravagé la population ailleurs.

Nous avions apporté des pièges photographiques avec nous. Nous les avons apposés sur des arbres dans des régions éloignées et avons utilisé des tueurs de route comme appât. En plus de cela, nous avons à nouveau utilisé des caméras montées sur le capot qui filment constamment pendant nos trajets de nuit. La plupart des observations du loup de Tasmanie sont faites par des automobilistes la nuit. Si quelque chose passait devant notre véhicule, il serait filmé.

Une fois de plus, Toyota nous avait généreusement prêté une voiture à quatre roues motrices pour ou pour un voyage.
Le lendemain, nous traversons les Western Tiers, un bel escarpement parsemé de lacs. Nous avons fait le camp et installé des caméras. Le jour, nous avons exploré à pied et la nuit nous avons conduit les routes de campagne reculées. Le wallaby de Bennet, le pademelon, le wombat et le quoll oriental (Dasyurus viverrinus) se trouvaiet là en abondance. Le tigre quoll et le diable de Tasmanie n’étaient pas aussi visibles qu’ils l’avaient été plus au nord.

Le lendemain, nous nous sommes rendus dans une petite ville pour rencontrer notre premier témoin Joe Booth. Quand Mike et moi sommes arrivés, Joe était dans son garage en train d’essayer une prothèse de la main faite maison qui semblait avoir été fabriquée à partir d’un crochet de rideau aiguisé et d’une vieille bombe aérosol. Nous saluant avec enthousiasme Joe, qui était un mec immédiatement sympathique, nous a expliqué son la raison de ce crochet fait maison. L’année précédente, il était sorti avec un ami qui était un chasseur passionné. Joe se tenait devant la voiture de son compagnon. Sur la banquette arrière, il y avait une cargaison dangereuse de fusils chargés et de chiens de chasses sur les nerfs. Alors que les chiens bondissaient, l’un d’eux a frappé les armes à feu qui avaient pourtant les loquets de sécurité. Un coup est parti en faisant un trou dans le côté de la voiture. Cela a également emporté un morceau du côté de Joe et lui a fait sauter la main droite.

Joe a eu la chance de survivre et a dû subir plusieurs transfusions. Cependant, il n’en voulait pas à son compagnon et semblait prendre son handicap comme il venait et il ne le laissait pas le moins du monde l’affecter. Il trouva inconfortable la prothèse que lui avait donnée l’hôpital et préférait celle qui avait été aabriquée à la maison.
Joe avait été bûcheron dans les années 50, 60 et 70 et avait vu certains des arbres les plus massifs de Tasmanie tomber sous les coups de la scie mécanique. Il nous a dit que dans les régions éloignées, l’équipe rencontrait régulièrement des traces de chiens. Il a demandé au contremaître qui dans l’équipage avait un chien. Le contremaître a répondu qu’il s’agissait des traces d’un tigre de Tasmanie. L’un des autres travailleurs s’est moqué de l’idée. Quelques jours plus tard, le même homme a marché autour d’une grosse souche d’arbre et a trouvé un thylacine assis là. L’animal a donné un avertissement gueule béante, et l’homme a reculé rapidement.

Dans les années 1950, Joe a eu sa propre observation. Un soir, il rangeait sa voiture. C’était le crépuscule et il a vu ce qu’il pensait être le chien de son voisin marchant sur la route vers lui. Il l’a appelé mais il n’a pas réagi. Alors qu’il se rapprochait et passa devant lui, il vit qu’il avait une queue épaisse et raide et des rayures le long de son arrière-train. Il s’est alors rendu compte qu’il avait vu un thylacine. Il s’était rappelé avoir entendu dire qu’un pulvérisateur de récolte piolet avait déclaré qu’il en avait vu un dans les environs quelques jours plus tôt. Quelques jours après l’observation de Joe, l’un de ses compagnons qui vivait localement a vu la créature. Il sortit d’un tas de bois et disparut entre quelques granges. Ceci est intéressant car on pensait que les thylacines faisaient des tanières temporaires qu’ils utilisaient pendant quelques jours avant de passer à autre chose.

La femme de Joe, Pat, avait également vu le loup de Tasmanie. Il y a trente-cinq ans, en 1981, elle conduisait à quelques kilomètres de la ville. C’était l’hiver et le crépuscule. Un loup de Tasmanie a traversé la route devant sa voiture. Elle est arrivée à environ 4m de lui. Elle a clairement vu le flanc rayé et la queue raide. Il mesurait 60 cm de haut avec un pelage brun jaunâtre et des mâchoires puissantes. C’était un peu comme un lévrier. Pat l’avait en vue pendant 1mn avant qu’il ne file dans les champs environnants.

L’un des sujets d’intérêts de Joe était les anciennes routes des condamnés. Celles-ci ont été construites par des condamnés transportés en Tasmanie dans les années 1830. Lui et un certain nombre d’amis tentent de localiser et de restaurer ces routes. Il nous a montré un rocher qui avait une sculpture bizarre dessus. Il avait été fait par un homme nommé Néhémie Rogers.

Originaire de Brocking dans l’Essex et tailleur de pierre de métier, Rogers est né en 1825. Reconnu coupable de cambriolage en 1845, il fut transporté en Tasmanie. Joe ne savait pas ce que représentait l’étrange symbole gravé dans le rocher. Il pensait que c’était peut-être maçonnique. Pour moi, cela ressemblait à un phallus stylisé et éjaculant.

Joe a expliqué que l’année précédente, lui et son fils avaient exploré les collines boisées à quelques kilomètres de la ville. Son fils avait été sur un chemin de gravier et Joe s’était enfoncé dans les sous-bois à une certaine distance de lui. Trébuchant sur des huttes en ruine, Joe avait appelé son fils. Apparemment, ses cris avaient dérangé un animal. Son fils lui a crié qu’un animal étrange avait émergé de la brousse et était sur la route à quelques mètres devant lui. Le temps que Joe soit arrivé sur le chemin de l’animal. Son fils l’a décrit comme la taille d’un whippet avec des cheveux de couleur beige, des rayures sombres sur les côtés et une queue raide. Il a trotté sur la piste. La créature, apparemment un jeune thylacine, avait laissé un ensemble de traces claires. Joe et son fils les ont suivis sur la route jusqu’à ce qu’ils disparaissent dans la brousse. En retournant à leur voiture, il semblait que la créature avait doublé et contourné le véhicule avant de retourner dans la forêt.

Joe est revenu le lendemain avec un appareil photo et a photographié les empreintes de pattes. Ils semblent montrer cinq marques de griffes visibles sur le pied avant. Le loup de Tasmanie était plantigrade contrairement au loup placentaire qui était digigrade. Cela signifie qu’il marchait sur tout le pied et non sur les orteils comme de vrais chiens. La griffe de rosée du chien équivaut à notre pouce ou à notre gros orteil et est tenue à l’écart du sol. Les traces claires d’un pied avant de thylacines montrent généralement cinq marques de griffes, un chien en montrera quatre. En outre, il y avait une petite indentation derrière le coussinet métacarpien (qui équivaut à la paume) sur chaque impression. Encore une fois, c’est typique d’un thylacine.
Mike et moi avons campé dans la région et mis en place des pièges photographiques remplis de poulets frais ou prêts à cuire. Nous avons passé la journée à explorer à pied et les nuits à conduire.

Le jour suivant, nous nous sommes rendus dans une autre ville de la région pour rencontrer le vétéran chasseur de thylacine Col Bailey. Col a vu un thylacine dans les années 1960 sur le continent. Il faisait une excursion en canoë dans les lacs Coorong en 1967.

«À 400 mètres, j’ai vu un animal ressemblant à un chien au bord de l’eau. C’était gros, comme un lévrier, un animal long avec des pattes courtes, une longue queue et une grosse tête. Mais ensuite, il a disparu.

Cela a déclenché son intérêt pour l’animal et il a déménagé en Tasmanie. Col a eu la chance de rencontrer et d’interroger de vieux bushmen qui avaient existé à la fin du 19e siècle et au début du 20e siècle et d’exploiter leur richesse de connaissances sur le loup de Tasmanie. Sans le travail et la diligence de Col, ces histoires et informations seraient perdues au fil des siècles, car tous les vieux trappeurs et bushmen sont décédés depuis longtemps.

Col a revu l’animal en 1995, cette fois en Tasmanie et dans la brousse profonde.

«Mes yeux ont parcouru son dos et sa queue et cela m’a frappé – c’était clairement un tigre de Tasmanie. J’étais ravi, fasciné. Je suis resté là et l’ai regardé pendant presque une minute avant qu’il ne siffle et ne se transforme en buisson. « Auparavant, il avait entendu le jappement aigu distinctif de l’animal et senti son odeur piquante.Col a gardé l’observation sous son chapeau pendant 17 ans afin de protéger la créature.

Col, maintenant âgé de 78 ans, a écrit trois livres sur le thylacine, Tiger Tales, Shadow of the Thylacine et plus récemment Lure of the Thylacine.

Nous avons parlé pendant un certain temps et couvert le pouvoir de la morsure de l’animal. Un article récent a tenté de prétendre que l’animal avait des mâchoires faibles et ne se nourrirait que de petites créatures comme les opossums. Ceci est totalement en contradiction avec les rapports de terrain de l’époque qui disaient que le loup de Tasmanie avait tué et mangé des kangourous, des wallabies et des moutons adultes, les tuant avec des morsures exceptionnellement puissantes. Plusieurs rapports ont déclaré que lorsqu’il était acculé par des chiens, un thylacine pouvait mordre à travers le crâne d’un chien. Un article plus récent a réfuté l’hypothèse de la mâchoire faible. En regardant l’anatomie du crâne, ses auteurs ont conclu que le thylacine avait une morsure beaucoup plus puissante qu’un loup ou un chien, mais le crâne n’était pas aussi bien adapté pour s’accrocher à des proies en difficulté. Les loups, chasseurs de meute, entourent leur carrière et s’y accrochent, l’inquiétant à mort. Le thylacine solitaire tue avec une ou plusieurs morsures puissantes.
Col a également parlé du nombre absurde de moutons tués à la porte des thylacines au cours des années de générosité. Il aurait été impossible pour les animaux d’avoir tué autant de moutons sans les attaquer 24/7.

Le lendemain, nous avons visité une région isolée de la vallée avant de retourner dans la ville de Joe. Le bibliothécaire avait une histoire à raconter. Vingt ans auparavant, sa voiture était tombée en panne à quelques kilomètres de la ville. Il n’y avait pas de lumières et elle a été obligée de suivre la route dans l’obscurité vers la ville. Elle a rapidement pris conscience d’un rembourrage doux derrière elle. Il faisait trop sombre pour voir quoi que ce soit, mais elle savait que quelque chose la suivait. Elle a crié et quoi que ce soit retourné dans la brousse. Plus tard, elle a lu comment les loups de Tasmanie suivaient souvent les hommes dans la brousse. Elle était convaincue que c’était une de ces créatures qui l’avait suivie cette nuit-là.

Nous sommes allés à Hobart pour voir l’exposition de thylacine au musée. Il y avait des spécimens empaillés, des peaux, des crânes, des os et des moulages des dernières empreintes connues prises dans la nature (selon eux) mais pas un mot sur la survie du thylacine ou les 4000 observations depuis les années 1930.

Plus tard, nous avons vérifié les pièges photographiques. L’une des carcasses d’appât avait été partiellement mangée. Un trou a été percé derrière la jambe arrière et les organes internes ont été dévorés. Quelque chose avait pris la tête aussi. En regardant les photos, nous avons vu deux quolls et un diable de Tasmanie.

Le lendemain, nous sommes retournés chez Joe pour emprunter les photographies et en faire des copies. Joe nous a parlé de certains hommes qui ont vu un thylacine six mois auparavant.

Il nous a également parlé de la cabane qui abritait autrefois Elias Churchill, un trappeur qui a capturé des thylacines vivants pour les zoos au début du XXe siècle. Le Col Baily a redécouvert le bidonville, non utilisé depuis le début des années 1930 en 2006. Le refuge a été restauré grâce à une subvention de Tourism Tasmania. Mike et moi avons décidé d’y jeter un coup d’œil.

la cabane d’Elias Churchill

L’emplacement était isolé et assez éloigné. En suivant les directions et les cartes dessinées à la main, nous nous sommes retrouvés le long d’une piste dans une zone boisée. Nous n’avons pas réussi à localiser la cabane. Mike marchait devant moi et je m’attardais derrière lui. Sur une partie de la piste, j’ai pris conscience d’une odeur bizarre, un peu comme celle d’une hyène. Je suis un ancien gardien de zoo et un visiteur régulier du zoo et je connais bien l’odeur. L’odeur semblait croiser la piste et n’était que dans une zone. C’était comme si tout ce qui avait laissé l’odeur avait récemment traversé la piste. On a dit que le loup de Tasmanie sentait très comme une hyène.

Nous avons essayé de retrouver la cabane le lendemain et cette fois nous avons réussi à y arriver. La cabane était petite et j’ai été impressionné par le fait que Churchill ait résisté aux hivers rigoureux de Tasmanie dans la structure. Les restes de la palissade où il gardait les thylacines capturés étaient également debout. Churchill les a piégés. Les a gardés dans l’enclos puis les a transportés hors du désert à cheval.

Nous avons placé un piège photographique dans la zone où une odeur étrange a été détectée. Sur le chemin du retour, j’ai trouvé des excréments et je les ai conservés dans de l’éthanol pour analyse. C’était sombre et brumeux correspondant à la description des excréments de thylacine car le contenu de leur alimentation est riche en sang. Les gouttes que nous avions trouvées lors de la dernière expédition contenaient des fragments d’os et se sont finalement avérées être de grands démons de Tasmanie. Cet échantillon était très différent, manquant de copeaux d’os mais contenant des cheveux.

En descendant vers le sud-ouest, nous avons visité le lac Pedder, le plus grand lac d’eau douce d’Australie. C’était autrefois un lac naturel de taille modeste. En 1972, la Commission hydroélectrique de Tasmanie a inondé le lac en barrant la rivière Serpentine et Huron et en étendant le lac à sa taille actuelle de 242 miles carrés. Le projet a été opposé par les défenseurs de l’environnement et a galvanisé le mouvement vert en Tasmanie. Le premier ministre de Tasmanie, Eric Reece, a soutenu le projet et a donné la citation épouvantable suivante.
«Il y avait un parc national là-bas, mais je ne me souviens pas exactement où il se trouvait … du moins, ce n’était pas d’une importance substantielle dans le schéma des choses.

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